2018 ITTF Japan Open hölls i Kitakyushu, Japan visade sig vara en turnering ingen kommer att glömma på länge. Butterflyspelare dominerade helt och tog alla fyra semifinalplatser i herrturneringen, som var en tävling med otroliga insatser och enorma skrällar.

Tidigt i turneringen vände sig alla ögon till den olympiske mästaren 2012 och butterflyspelaren Zhang Jike som nyligen återvänt till världstouren. I hans två tidigare World Tour tävlingar hade han förlorat tidigt, vilket fick vissa att spekulera i varför han återvände och om han tog hans återkomst seriöst. I en ny intervju citerades butterflystjärnan med att säga ”För tillfället vill jag fortsätta spela så länge som möjligt. Jag vill delta i OS i Tokyo.”

Den tidigare olympiska mästaren visade snabbt att dessa ord var avsedda mycket allvarligt och satte alla negativa spekulationer i vila genom att besegra alla tre av sina motståndare innan huvudturneringen med lätthet. Hans mest imponerande matcher kom dock i 32-del, 16-del och kvartsfinal där han besegrade Johnathan Groth, den unga kinesiska hoppet Liang Jingkun följt av en fantastisk 4-3 seger över en Jin Ueda i toppform. Detta gjorde att vi hade en spännande semifinal att se fram emot, mot långvarige rivalen och andra butterflyspelaren Timo Boll.

Timo Bolls väg till finalen var betydligt kortare tack vare sin högre världsranking, men inte mindre imponerande. Den tyska legenden besegrade Japans Yuta Tanaka i sin 32-delsrunda, Mattias Karlsson i 16-del och sedan seger med 4-1 över Kenta Matsudaira i kvarsfinalen. Tyvärr, och till den japanska publikens stora besvikelse var Timo Boll tvungen att dra ut ur turneringen på grund av en återkommande axelskada som gav Zhang Jike Walk Over till finalen.

 

I den andra halvan av lottingen var Butterflys 14-åriga Wonderkid Tomokazu Harimoto på väg att göra det han gjorde bäst, och skickade chockvågor genom bordtennisvärlden. I hans 32-del och 16-del vinner han över Frankrikes Simon Gauzy och Kinas Zhou Yu. Sedan satte han upp vad som var den största chocken av 2018 när han mötte den nuvarande världs- och olympiska mästaren Ma Long. Efter Ma Longs tidigare seger i finalen av China Open över världens nummer 1 Fan Zhendong, förväntade sig de flesta att Ma Long var i så bra form att han skulle vinna mot 14-åringen relativt enkelt, men Wonderkid hade andra idéer.

Den alltid så passionerade Harimoto stormade in i en 3-0 ledning över Ma Long, som många anser vara den bästa spelaren genom tiderna. Ma Long skulle inte bli besegrad så lätt och tog tillbaka de två följande seten bekvämt 3-11, 2-11. Vid den här tiden har vissa kanske trott att Ma Long, med drivkraften bakom honom skulle övervinna sin långt mindre erfarna motståndare, men igen såg Wonderkid till att alla fick fel. Den 6:e setet jämnt tills halvvägs där Harimoto drog iväg och gav sig 4 matchpoäng över den olympiska mästaren. Han tog då sitt första tillfälle att sätta matchen på vila och besegrade Ma Long framför sin hemmapublik i ett ögonblick som ingen kommer att glömma på mycket lång tid.

I semifinal mötte Harimoto Lee Sangsu som hade tagit sig till semifinal genom att besegra Wong Chun Ting, Liao Cheng-Ting och Chuang Chih-Yuan. Till allas lättnad fanns det inga Walk Overs i denna semifinal, och båda Butterfly-spelarna bjöd på en fantastisk show för Kitakyushu-publiken, med Harimoto som vinnare i en superb sexsetsmatch.

Efter en otrolig turnering var bara två spelare kvar och vad som följde var en match som pulserande som bara en bordtennismatch kan pulsera. Det första setet var jämnt. Med båda spelarna spelande som i trans togs det första setet av Zhang Jike 9-11. Nästa set var mer av samma vara och togs igen av det kinesiska fenomenet 8-11. Sedan kom Harimoto tillbaka och kvitterade till 2-2. De två tog sedan ett set var med Zhang Jike som vann det 5:e 10-12 och Harimoto som vann det 6:e 11-7.

Denna setup gav en riktig nagelbitare. Efter att ha legat under med 1-5 kunde Zhang Jike spela sig tillbaka in i setet och gav sig matchbollar vid 10-9. Wonderkid hade dock andra idéer och efter att ha räddat en matchboll och förlorat en av hans egna kunde han segra med 13-11 med en serve som kinesen missade. Med denna seger i Japan Open och med sin otroliga seger över Ma Long bevisar det att Tomokazu Harimoto på rätt dag kan slå alla. Med detta i åtanke är det faktiskt inte helt otänkbart att han har chansen att ta hem de Olympiska spelen i Tokyo 2020 på hemmaplan!

 

(Översatt till svenska av Simon Arvidsson)

Om författaren

Seb

Seb has succeeded in living his passion for table tennis. A long-time player, he connected to professional table tennis as commentator for the ITTF, travelling to top events such as World Championships and reporting live from the action. In 2014, Seb became part of the Butterfly Team, working in international Sales and Marketing at Butterfly Europe in Germany.

Relaterade artiklar

lämna ett meddelande

din mejl kommer inte publiceras.